Richter verurteilt Montana Health Clinic zur Zahlung von fast 6 Millionen US-Dollar wegen falscher Asbestansprüche

BILLINGS, Mont. (AP) – Eine Gesundheitsklinik in einer Stadt in Montana, die von tödlicher Asbestverseuchung heimgesucht wird, muss der Regierung Strafen und Schadensersatz in Höhe von fast 6 Millionen US-Dollar zahlen, nachdem sie Hunderte von falschen Asbestansprüchen eingereicht hatte, urteilte ein Richter.

Die 337 falschen Behauptungen führten dazu, dass Patienten Anspruch auf Medicare und andere Leistungen hatten, die sie nicht hätten erhalten sollen. Die von der Bundesregierung finanzierte Klinik war Vorreiter bei der medizinischen Reaktion auf die tödliche Umweltverschmutzung durch den Bergbau in der Nähe von Libby, Montana

Das Urteil gegen die Klinik des Center for Asbestos Related Diseases fällt in ein Bundesverfahren, das 2019 von der BNSF Railway auf der Grundlage des False Claims Act eingereicht wurde, der es privaten Parteien ermöglicht, im Namen der Regierung zu klagen.

BNSF – das selbst Beklagter in Hunderten asbestbezogenen Klagen ist – behauptete, das Zentrum habe im Namen von Patienten Klagen eingereicht, ohne dass ausreichend bestätigt wurde, dass sie an einer asbestbedingten Erkrankung litten.

Nachdem eine siebenköpfige Jury letzten Monat zugestimmt hatte, erklärte US-Bezirksrichterin Dana Christensen in einem Beschluss vom 18. Juli, dass er eine hohe Strafe verhängen werde, um zukünftiges Fehlverhalten zu verhindern.

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Christensen sagte, er sei insbesondere darüber besorgt, dass der hochrangige Arzt der Klinik, Brad Black, bei sich selbst eine asbestbedingte Krankheit diagnostiziert habe und dass eine Krankenschwester Leistungen für ihre eigene Mutter beantragt habe.

Der Richter zitierte im Prozess auch Beweise dafür, dass die Klinik eine hohe Rate an Opioid-Verschreibungen an Personen verordnet, bei denen möglicherweise keine legitime asbestbezogene Diagnose gestellt wurde.

Die Klinik habe „eine rücksichtslose Missachtung ordnungsgemäßer medizinischer Verfahren und der gesetzlichen Anforderungen staatlicher Programme“ an den Tag gelegt, schrieb der Richter.

Wie gesetzlich vorgeschrieben, verdreifachte der Richter den von der Jury festgestellten Schadensersatz von 1,1 Millionen US-Dollar auf fast 3,3 Millionen US-Dollar und verhängte zusätzliche Strafen in Höhe von 2,6 Millionen US-Dollar.

Der Richter sprach BNSF 25 % des Erlöses zu, wie es nach dem False Claims Act zulässig ist. Die Bundesanwaltschaft lehnte es zuvor ab, in den Fall einzugreifen, und es wurden keine Strafanzeigen gegen die Klinik erhoben.

Die Anwälte der Klinik legten am Donnerstag beim 9. US-Berufungsgericht Berufung gegen das Urteil der Jury ein. Klinikdirektorin Tracy McNew sagte, dass die Einrichtung in den Bankrott getrieben werden könnte, wenn sie zur Zahlung eines Urteils in Höhe von mehreren Millionen Dollar gezwungen würde.

McNew und Black antworteten am Samstag nicht sofort auf Nachrichten mit der Bitte um einen Kommentar.

Das Urteil könnte auch dem Ruf der Klinik schaden und möglicherweise Klagen von Asbestopfern gegen BNSF und andere untergraben, die von Gerichten für die Kontamination haftbar gemacht wurden, die Libby zu einem der tödlichsten verschmutzten Standorte des Landes gemacht hat. BNSF betrieb in der Stadt einen Güterbahnhof, über den asbesthaltiges Vermiculit aus der nahegelegenen Mine WR Grace Co. transportiert wurde.

Eisenbahnsprecherin Lena Kent sagte, die Maßnahmen der Klinik seien eine Verschwendung von Steuergeldern und würden gleichzeitig Ressourcen von Menschen in legitimer Not abziehen.

„Der Schwerpunkt dieser Studie lag auf der Behandlung von Hunderten von Menschen durch CARD, die nicht krank waren“, sagte Kent. „Es ist ein trauriges Kapitel in dieser Geschichte, dass dieser Prozess notwendig war, um den Fokus wieder auf diejenigen zu richten, die wirklich betroffen sind und die weiterhin Zugang zu den Leistungen und der Pflege haben sollten, die sie verdienen.“

Das Libby-Gebiet wurde vor zwei Jahrzehnten zum Superfund-Standort erklärt, nachdem Medien berichtet hatten, dass Minenarbeiter und ihre Familien aufgrund von gefährlichem Asbeststaub krank wurden und starben.

Nach Angaben von Gesundheitsbehörden sind in der Region Libby mindestens 400 Menschen durch Asbestexposition getötet und Tausende erkrankt.

Laut Gerichtsdokumenten hat die Klinik mehr als 3.400 Menschen mit asbestbedingten Krankheiten zertifiziert und mehr als 20 Millionen US-Dollar an Bundesmitteln erhalten.

Die Verteidigung der Klinik im Fall falscher Behauptungen wurde durch eine Entscheidung behindert, die die Aussage des ehemaligen US-Senators Max Baucus aus Montana untersagte. Baucus half bei der Ausarbeitung einer Bestimmung im Affordable Care Act, die Libby-Asbestopfern Anspruch auf staatliche Leistungen verschaffte. Er sagte, die Klinik habe im Einklang mit diesem Gesetz gehandelt.

Asbestbedingte Krankheiten können von einer Verdickung der Lungenhöhle einer Person, die die Atmung erschweren kann, bis hin zu tödlichem Krebs reichen.

Laut Wissenschaftlern kann der Kontakt mit Asbest bereits einer winzigen Menge Lungenprobleme verursachen. Es kann Jahrzehnte dauern, bis sich Symptome entwickeln.

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