Isolation kann das alternde Gehirn schrumpfen lassen

Von Amy Norton HealthDay Reporterin

(Gesundheitstag)

DONNERSTAG, 13. Juli 2023 (HealthDay News) – Eine neue Studie legt nahe, dass ältere Erwachsene, die regelmäßig Zeit mit Familie und Freunden verbringen, möglicherweise ein größeres Gehirn vorweisen können.

Eine gesunde Alterung des Gehirns ist eine komplexe Angelegenheit, und Forscher versuchen immer noch zu verstehen, welche Faktoren den Geist scharf halten und welche zu Gedächtnis- und Denkverlusten führen.

Doch eine Reihe von Studien deuten darauf hin, dass das soziale Leben wichtig ist. Es wird angenommen, dass soziale Stimulation die geistige Leistungsfähigkeit fördert. Andererseits wurde die soziale Isolation in den goldenen Jahren mit einem erhöhten Demenzrisiko in Verbindung gebracht.

Der genaue Grund ist allerdings unklar.

Für die neue Studie stellten Forscher unter der Leitung von Dr. Toshiharu Ninomiya von der Kyushu-Universität in Japan eine andere Frage: Hängt soziale Isolation mit dem Gehirnvolumen älterer Erwachsener zusammen?

Das Gehirn „schrumpft“ auf natürliche Weise mit zunehmendem Alter, was auf den Verlust von Nervenzellen und deren Verbindungen zurückzuführen ist. Dieser Gewebeverlust wird jedoch während des Demenzprozesses beschleunigt.

Wenn ältere Menschen, die isoliert leben, dazu neigen, kleinere Gehirne zu haben, könnte dies laut den Forschern helfen, den Zusammenhang mit Demenz zu erklären.

Es stellte sich heraus, dass es tatsächlich einen Zusammenhang gab, wenn auch keinen kausalen, wie aus den am 12. Juli in der Zeitschrift veröffentlichten Ergebnissen hervorgeht Neurologie.

Von fast 9.000 japanischen Erwachsenen im Alter von 65 Jahren und älter gaben mehr als 600 an, dass sie Freunde oder Verwandte außerhalb ihres Haushalts „selten“ sahen oder mit ihnen sprachen. Und diese Teilnehmer zeigten bei MRT-Scans typischerweise ein geringeres Gehirnvolumen als diejenigen, die sozial aktiver waren.

Insbesondere hatten sie weniger Gewebe in bestimmten Gehirnstrukturen, die am Gedächtnis beteiligt sind und bekanntermaßen in den frühen Stadien der Demenz betroffen sind.

Experten, die nicht an der Studie beteiligt waren, betonten, dass dies nicht beweise, dass soziale Isolation das Gehirn schrumpfen lässt.

Eine Möglichkeit besteht darin, dass die Gehirnschrumpfung zuerst kam, sagte Dr. Joel Salinas, Neurologe am NYU Langone Health in New York City und Chefarzt von Isaac Health, einer Online-Gedächtnisklinik.

Menschen in den frühen Stadien des Demenzprozesses könnten einige subtile Symptome gehabt und ihr Verhalten geändert haben (einschließlich mehr zu Hause bleiben), sagte Salinas, der an der Studie keine Rolle spielte.

Andererseits gibt es plausible Gründe dafür, dass soziale Verbindungen oder deren Fehlen das Gehirnvolumen beeinflussen könnten.

Soweit Isolation zu chronischem Stress führt, könnte dies laut Salinas Auswirkungen auf das Herz-Kreislauf-System und das alternde Gehirn haben.

Am anderen Ende des Spektrums, sagte er, könnten ältere Menschen, die regelmäßig geistige und soziale Stimulation erfahren, eine größere „kognitive Reserve“ aufbauen. Damit ist die Fähigkeit einer Person gemeint, einige der pathologischen Veränderungen, die im alternden Gehirn auftreten können, zu überstehen, ohne ihr Gedächtnis und ihre Denkfähigkeit zu verlieren.

Dr. Danielle Sandsmark, Neurologin an der University of Pennsylvania in Philadelphia, stimmte zu, dass die „Henne-Ei“-Frage weiterhin besteht.

„Diese Studie zieht keine Grenze zwischen sozialer Isolation, geringerem Gehirnvolumen und Demenz“, sagte Sandsmark, Co-Autor eines Leitartikels, der mit den Ergebnissen veröffentlicht wurde.

Dennoch, so sagten beide Ärzte, füge die Studie eine Reihe von Beweisen hinzu, dass soziale Faktoren mit der Gesundheit des Gehirns zusammenhängen.

Es deutet auch darauf hin, dass Depressionen Teil der Geschichte sind. Wenn die Forscher die von den Teilnehmern berichteten Depressionssymptome berücksichtigten, schien dies 15 bis 29 % des Zusammenhangs zwischen Isolation und geringerem Gehirnvolumen zu erklären.

Darüber hinaus waren ältere Erwachsene, die selten rauskamen, tendenziell in einem schlechteren Gesundheitszustand und hatten häufiger Diabetes oder Bluthochdruck als andere Studienteilnehmer. Sie rauchten auch häufiger und bewegten sich eher wenig.

Diese Unterschiede erklärten jedoch nicht den Zusammenhang zwischen sozialer Isolation und Gehirnvolumen.

Sandsmark betonte, dass die Studie für Senioren, die keine sozialen Schmetterlinge sind, kein Unglück bedeutet. Viele Faktoren beeinflussen das Demenzrisiko, und soziale Isolation sei nur einer davon, sagte sie.

Und was noch wichtiger ist: Nicht jeder, der viel Zeit alleine verbringt, fühlt sich einsam.

„Menschen füllen ihre emotionalen Tanks auf unterschiedliche Weise“, sagte Sandsmark. Für manche ist das Lesen eines guten Buches möglicherweise die angenehmste Art, den Geist zu beschäftigen.

Auch Salinas stellte fest, dass soziale Isolation nicht unbedingt zu Einsamkeit führt. Ein älterer Erwachsener sieht vielleicht viele Menschen oder spricht mit ihnen, hat aber niemanden, der zuhört und Unterstützung anbietet. Ein anderer älterer Erwachsener könnte diese eine Person haben.

Salinas sagte, dass die Studien mit der Frage der „Intervention“ fortfahren müssen: Welche Arten sozialer Unterstützung können älteren Erwachsenen helfen, sich besser zu fühlen und besser zu funktionieren?

Er schlug den Menschen vorerst vor, darüber nachzudenken, wie sie gute Beziehungen in ihrem Leben pflegen können. Das könne bedeuten, dass man sich an einen Freund oder Verwandten wendet, den man eine Weile nicht gesehen hat, oder eine Aktivität auszuprobieren, die es ihm ermöglicht, neue Beziehungen aufzubauen.

Die Alzheimer-Vereinigung bietet Ratschläge zum gesunden Altern des Gehirns.

QUELLEN: Joel Salinas, MD, MBA, klinischer Assistenzprofessor, Neurologie, NYU Grossman School of Medicine, New York City, Chief Medical Officer, Isaac Health; Danielle Sandsmark, MD, PhD, außerordentliche Professorin, Neurologie, University of Pennsylvania Perelman School of Medicine, Philadelphia; Neurologie, 12. Juli 2023, online

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