Inmitten der Sommerhitze sind Millionen von Stromausfällen bedroht | Gesundheitsnachrichten der gesündesten Gemeinden

Millionen Amerikaner litten diesen Sommer bereits unter Hitzewellen, und Prognostiker warnen vor heißen Monaten. Der 3. und 4. Juli 2023 waren zwei der heißesten Tage – und möglicherweise sogar die heißesten – laut Satellitenaufzeichnungen weltweit.

Für Menschen, die sich eine Klimaanlage kaum leisten können, ist der steigende Bedarf an Kühlung eine wachsende Krise.

Teilweise dauerte der Dienstausfall nur wenige Stunden. Aber in anderen Fällen blieben die Menschen tage- oder wochenlang ohne Strom, während sie darum kämpften, genug Geld für die Wiederherstellung des Stroms aufzubringen, oft nur, um wieder mit der Stromunterbrechung konfrontiert zu werden.

Als Forscher, die sich mit Energiegerechtigkeit und Energieunsicherheit befassen, glauben wir, dass sich die Vereinigten Staaten mitten in einer Abschaltkrise befinden. Wir haben damit begonnen, diese Unterbrechungen von Versorgungsunternehmen zu Versorgungsunternehmen im ganzen Land zu verfolgen, und wir glauben, dass die Krise nur noch schlimmer werden wird, wenn die Auswirkungen des Klimawandels umfassender und schwerwiegender werden. Unserer Ansicht nach ist es an der Zeit, dass Regierungsbehörden und Versorgungsunternehmen beginnen, die Energiesicherheit der Haushalte als nationale Priorität zu betrachten.

Jeder vierte Haushalt ist von Energieunsicherheit betroffen

Amerikaner neigen dazu, den Stromausfall als etwas Seltenes und Vorübergehendes zu betrachten. Für die meisten handelt es sich um eine seltene Unannehmlichkeit, die von einer Hitzewelle oder einem Sturm herrührt.

Aber für Millionen US-Haushalte ist das Risiko eines Stromausfalls eine ständige Sorge. Den neuesten Daten der US Energy Information Administration zufolge leidet jedes Jahr jeder vierte amerikanische Haushalt an irgendeiner Form von Energieunsicherheit, ohne dass sich im letzten Jahrzehnt eine nennenswerte Verbesserung ergeben hat.

Für viele Haushalte mit niedrigem Einkommen besteht die Gefahr eines Stromausfalls jeden Monat erneut. In einer aktuellen Studie haben wir herausgefunden, dass im Laufe eines Jahres die Hälfte aller Haushalte, deren Strom abgeschaltet war, mehrmals mit Stromausfällen zu kämpfen hatten, weil sie Schwierigkeiten hatten, ihre Rechnungen zu bezahlen.

Energieunsicherheit wie diese kommt besonders häufig bei Amerikanern mit niedrigem Einkommen, farbigen Menschen, Familien mit kleinen Kindern, Personen, die auf elektronische medizinische Geräte angewiesen sind, oder Menschen, die in schlechten Wohnverhältnissen leben, vor. Im ersten Jahr der COVID-19-Pandemie stellten wir fest, dass schwarze und hispanische Haushalte ein drei- bzw. viermal höheres Risiko hatten, ihren Dienst zu verlieren als weiße Haushalte.

Neben den bestehenden finanziellen Zwängen sind die Menschen in vielen Gegenden mit steigenden Strompreisen, einer steigenden Inflation und höheren Temperaturen konfrontiert, die eine Kühlung erfordern. Einige sind auch mit Redlining und schlechter Stadtplanung konfrontiert, die dazu geführt haben, dass bestimmte Bevölkerungsgruppen in weniger effizienten Häusern konzentriert sind. Alles in allem ist die Krise offensichtlich.

Bewältigungsstrategien können die Gesundheit gefährden

Um die Kosten zu senken, lassen sie die Klimaanlage im Sommer möglicherweise ausgeschaltet, sodass die Hitze unangenehme und möglicherweise unsichere Temperaturen erreichen kann. Oder sie verzichten möglicherweise auf Lebensmittel oder Medikamente, um ihre Energierechnungen zu bezahlen, oder zahlen gezielt eine Rechnung statt einer anderen ab, was als „Bilanzausgleich“ bezeichnet wird. Andere greifen auf Kurzzeitkredite zurück, die zwar vorübergehend helfen, sie aber letztlich in eine höhere Verschuldung stürzen. In unserer Forschung haben wir herausgefunden, dass die gängigsten Bewältigungsstrategien auch die riskantesten sind.

(Sanya Carley/The Conversation/CC-BY-ND)

Wenn Menschen mit ihren Rechnungen in Verzug geraten, besteht die Gefahr, dass sie von ihren Energieversorgern abgeschaltet werden.

Der Ausfall wichtiger Energiedienstleistungen kann dazu führen, dass die betroffenen Menschen ihre Häuser nicht kühl – oder in den Wintermonaten warm – oder Lebensmittel zu jeder Jahreszeit gekühlt halten können. Abschaltungen können dazu führen, dass Menschen mit Krankheiten oder Behinderungen Medikamente nicht gekühlt oder medizinische Geräte nicht aufladen können. Und in Zeiten extremer Kälte oder Hitze kann der Ausfall von Energieversorgungsdiensten tödliche Folgen haben.

Wo die Abschaltraten am höchsten sind

In den letzten Jahren haben immer mehr Bundesstaaten regulierte Versorgungsunternehmen im ganzen Land dazu verpflichtet, die Anzahl der Kunden offenzulegen, die sie vom Stromnetz trennen. Allerdings gelten staatliche Vorschriften nur für die Versorgungsunternehmen, die sie regulieren. Öffentliche Versorgungsunternehmen und Genossenschaften, die über 20 % der Stromkunden in den USA versorgen, sind oft nicht abgedeckt. Dadurch entstehen enorme Lücken im Verständnis des gesamten Ausmaßes des Problems.

Das Dashboard „Versorgungsunterbrechungen“ zeigt die Anzahl und Rate der Unterbrechungen nach Versorgungsunternehmen in jedem Bundesstaat an. Energy Justice Lab, CC BY-NDDie uns vorliegenden Daten zeigen, dass die Abschaltraten in den Sommermonaten in die Höhe schnellen und typischerweise im Südosten am höchsten sind – denselben Bundesstaaten, die im Juni und Juli 2023 unter einer Hitzekuppel brannten.

Zu den Orten mit besonders hohen Abschaltquoten gehören Alabama, wo der Stadtversorger der Stadt Dothan durchschnittlich 5 % seiner Kunden abgeschaltet hat, und Florida, wo die Stadt Tallahassee eine Abschaltrate von über 4 % aufweist.

Große, von Anlegern geführte Energieversorger in Florida, Georgia, South Carolina und Indiana liegen ebenfalls an der Spitze der Abschaltraten, mit durchschnittlichen Raten nahe 1 %.

Nur 19 Bundesstaaten beschränken Sommerabschaltungen

Staatliche Kommunen für öffentliche Versorgungsbetriebe legen bestimmte Beschränkungen für die Umstände fest, unter denen Energieversorger Kunden abschalten können, aber die Sommerhitze wird oft übersehen.

Mit Ausnahme einiger Bundesstaaten beschränken alle Bundesstaaten die Versorgungsunternehmen daran, ihre Kunden während der Wintermonate oder an extrem kalten Tagen abzuschalten. Die meisten haben zumindest einige medizinische Ausnahmen.

Dennoch gibt es in den meisten Bundesstaaten keine Beschränkungen für die Unterbrechung der Stromversorgung während der Sommermonate oder an sehr heißen Tagen. Nur 19 Bundesstaaten verfügen über solche Sommerschutzmaßnahmen, die typischerweise in der Festlegung von Zeiträumen oder Temperaturen bestehen, in denen Kunden nicht von ihrem Dienst getrennt werden können. Wir glauben, dass dies im Zeitalter des Klimawandels unhaltbar ist, da immer mehr Teile des Landes Tage mit übermäßiger Hitze erleben werden.

Diese Richtlinien auf Landesebene bieten einen grundlegenden Schutz. Während der COVID-19-Pandemie haben wir gelernt, dass Moratorien, die die Abschaltung von Versorgungsbetrieben verbieten, die Energieunsicherheit lindern können, indem sie ein starkes Verbot von Abschaltungen festlegen.

Allerdings sind diese Maßnahmen landesweit sehr unterschiedlich und insbesondere in heißen Sommermonaten unzureichend. Darüber hinaus kann es für die Menschen schwierig sein, Kundenschutzmaßnahmen zu finden und zu verstehen, da die Sprache übermäßig kompliziert und verwirrend sein kann, was für ohnehin schon schutzbedürftige Amerikaner eine zusätzliche Belastung darstellt, selbst herauszufinden, wie sie den Verlust des Dienstes vermeiden können.

Bessere Regeln und eine neue Denkweise zum Recht auf Energie

Aus unserer Sicht brauchen die USA einen stärkeren Kundenschutz, wobei die Bundesstaaten, wenn nicht sogar die Bundesregierung, eine bessere Offenlegung darüber vorschreiben, wann und wo es zu Unterbrechungen kommt, um etwaige systemische Verzerrungen zu erkennen.

Vor allem glauben wir, dass die Amerikaner eine kollektive Änderung ihrer Denkweise in Bezug auf den Zugang zu Energie brauchen. Das sollte mit dem Grundsatz beginnen, dass alle Menschen Zugang zu kritischen Energiedienstleistungen haben sollten und dass Versorgungsunternehmen den Service für Kunden nur als letztes Mittel einstellen sollten, insbesondere bei gesundheitsgefährdenden Wetterereignissen. Das Land kann nicht auf tödliche Hitzewellen warten, um zu beweisen, wie wichtig es ist, amerikanische Haushalte zu schützen.