Die 1-Milliarden-Dollar-Aktion der Bundesregierung zur Rekrutierung der nächsten Generation gefährdeter Ärzte

SALISBURY, Md. (AP) – Tausende Frauen, die im ländlichen Osten von Maryland leben, haben nur wenige Möglichkeiten, wenn sie jemanden suchen, der ihre Babys zur Welt bringt.

Im örtlichen Krankenhaus gibt es keinen Geburtshelfer, daher wenden sich die meisten Frauen in dieser Region, die von weitläufigen Feldern und Antiquitätenläden umgeben ist, an die Chesapeake Health Care-Klinik.

Fünf der zehn Geburtshelfer und Hebammen in der Klinik sind wegen des National Health Service Corps dort, das verspricht, alle zwei Jahre, die ein Arzt in ländlichen, städtischen oder armen Gegenden arbeitet, 50.000 US-Dollar an Schulden für ein Medizinstudium zu begleichen.

„Es ist furchtbar schwierig, Geburtshelfer zu rekrutieren, und ich bin mir nicht ganz sicher, warum“, sagte der Chefarzt der Klinik, Dr. Lee Jennings. „Wir sind isoliert, wir befinden uns in einer Gegend, in der wir die einzige Geburtshilfegruppe in der gesamten Gegend sind.“

In den letzten drei Jahren wurden Millionen von Steuergeldern in den National Health Service Corps gepumpt, um Tausende weitere Ärzte und Krankenschwestern einzustellen, die bereit sind, während der COVID-19-Pandemie die verzweifeltsten Regionen des Landes zu versorgen, als Gegenleistung für einen Schuldenerlass für medizinische Fakultäten. Jetzt, da der Gesundheitsnotstand vorbei ist, ist die Ausweitung des Programms gefährdet – auch wenn die Menschen aufgrund des branchenweiten Arbeitskräftemangels Schwierigkeiten haben, rechtzeitig und qualitativ hochwertige Versorgung zu erhalten.

Politische Cartoons

Die Finanzierung des Programms läuft Ende September aus, obwohl Präsident Joe Biden den Kongress gebeten hat, in seinem Haushalt eine zusätzliche halbe Milliarde Dollar für das Projekt zu genehmigen.

Die Zahl der Krankenschwestern, Ärzte, Zahnärzte, Berater und Hebammen ist sprunghaft angestiegen, dank der zusätzlichen 800 Millionen US-Dollar, die der US-Kongress in Form von Konjunkturpaketen in das Programm gesteckt hat, die während der Ausbreitung des Coronavirus vorgestellt wurden. Im vergangenen Jahr waren etwas mehr als 20.000 Menschen Corps-Mitglieder – ein Anstieg von 50 % gegenüber 13.000 Menschen im Jahr 2019.

Das Programm hat medizinische Fachkräfte verschiedener Fachrichtungen – von Ergotherapeuten in Ohio bis zu Beratern, die Drogen- und Alkoholabhängigkeit in Alaska behandeln – in kommunalen Gesundheitszentren im ganzen Land vermittelt. Diese Kliniken erhalten Bundesmittel für die Grundversorgung der Patienten, unabhängig von ihrem Krankenversicherungsstatus oder ihrer Zahlungsfähigkeit.

Das Programm hat die seltene parteiübergreifende Unterstützung von republikanischen und demokratischen Gesetzgebern gefunden, die sagen, sie seien dankbar für die Lücke, die Corps-Mitglieder sowohl in ländlichen als auch in bedürftigen Gemeinden füllen, die mit Engpässen zu kämpfen haben. In den USA mangelt es an Tausenden von Hausärzten, Gynäkologen und Krankenschwestern, ein Problem, das sich im Laufe des nächsten Jahrzehnts voraussichtlich noch verschlimmern wird.

Senator Bernie Sanders aus Vermont, der den mächtigen Ausschuss für Gesundheit, Bildung, Arbeit und Renten leitet, hat das Thema zu einem der Hauptgesprächsthemen in Anhörungen gemacht. Sanders sagte, in seinem Bundesstaat hätten sich die Leute bei ihm über Wartezeiten von bis zu fünf Monaten beschwert, nur um einen Arzt aufzusuchen.

Die Situation würde sich verschlimmern, sagte er gegenüber The Associated Press, wenn die Korpsfinanzierung nicht erneuert und erhöht werde.

„Die Menschen werden Schwierigkeiten haben, einen Zahnarzt und einen Berater für psychische Gesundheit zu finden“, sagte Sanders. „Wenn es jetzt schlimm ist, wird es nur noch schlimmer.“

Letzten Monat hat eine Gruppe von Republikanern im Repräsentantenhaus einen Gesetzentwurf eingebracht, der die Finanzierung des Corps-Programms fortsetzt, ihm aber nicht die gleiche Geldspritze gewährt, die Biden beantragt hat.

„Eines der beständigsten Probleme, die ich in meinem Bezirk in Pennsylvania gehört habe, ist der Mangel an Ärzten und Arbeitskräften im Gesundheitswesen“, sagte der republikanische Abgeordnete John Joyce, der den Gesetzentwurf eingebracht hatte, zuletzt während einer Kongressanhörung zum Mangel an Arbeitskräften im Gesundheitswesen Monat.

Dennoch steht die Zukunft des Programms auf dem Spiel, da der Kongress gespalten ist und nur noch wenige Wochen davon entfernt ist, den USA einen Zahlungsausfall zu gestatten. Die Unsicherheit über die Finanzierung des Programms mache es Gesundheitskliniken auch schwer, Anbieter zu rekrutieren, sagte Carole Johnson, die die bundesstaatliche Verwaltung für Gesundheitsressourcen und -dienste leitet, die die Korpsfinanzierung überwacht.

„Wir hoffen, dass wir weiter wachsen können. Wir wissen, dass es da draußen eine Nettonachfrage gibt“, sagte Johnson. „Alle Gespräche, die wir geführt haben, waren sehr positiv; das macht es nicht einfach.

Einer der größten Wachstumsbereiche des Programms war die psychische Gesundheit. In den letzten vier Jahren wurden mehr als 2.000 zusätzliche Berater, Sozialarbeiter, Psychologen und Berater für Drogenmissbrauch eingestellt.

In Chicagos größtem, rund um die Uhr geöffnetem Behandlungszentrum sind etwa acht der Anbieter des Haymarket Center Corps-Mitglieder. Das Zentrum behandelt jedes Jahr rund 12.000 Patienten, viele davon obdachlos. Das Corps-Programm ermöglicht es dem gemeinnützigen Haymarket Center, Gesundheitspersonal in einem wettbewerbsintensiven Markt mit einem anderen Vorteil zu rekrutieren: bis zu 250.000 US-Dollar für die Rückzahlung von Studiendarlehen, sagte Jeffrey Collord, der Vizepräsident für den Betrieb des Zentrums.

„Wir sind möglicherweise nicht in der Lage, Mitarbeiter auf höchster Ebene zu entschädigen. Durch die Teilnahme an dem Programm können wir daher einen Vorteil bieten, zu dem andere Standorte keinen Zugang haben“, sagte Collord.

Der Erlass des Studienkredits ermöglichte es Dr. Stephen Robinson, der Hausarzt zu sein, der er immer zu sein gehofft hatte. Während seines gesamten Medizinstudiums machte er sich Sorgen über den Berg an Studienkreditschulden, der sich anhäufte, und musste mit ansehen, wie viele seiner Klassenkameraden lukrativere Gehälter als Fachärzte anstrebten. Doch sein Vater recherchierte nach Alternativen und entdeckte das Programm des National Health Service Corps.

„Wenn mehr Anbieter dachten, sie könnten aussteigen und trotzdem ihre Schulden abbezahlen, würden sie in die Grundversorgung einsteigen“, sagte Robinson. „Das hat uns das ermöglicht.“

Seine Frau Caitlin ist eine der begehrten Gynäkologen, die Chesapeake Health Care im Rahmen des Programms rekrutiert hat. Schwangere fahren bis zu einer Stunde, um sie zu sehen.

Nach sieben Jahren im Programm sind beide nun nahezu schuldenfrei. Aber sie haben nicht vor, diese kleine Stadt in Maryland so schnell zu verlassen. Die Robinsons lieben es, ihre Kinder in Küstennähe, an der frischen Luft und in Parks großzuziehen.

„Wir haben nicht vor, irgendwohin zu gehen, auch wenn wir fertig sind“, sagte Stephen Robinson.

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