Der große Skandal: Mehr als 200 Milliarden US-Dollar an COVID-19-Hilfe könnten gestohlen worden sein, sagt die Bundesaufsichtsbehörde

WASHINGTON (AP) – Mehr als 200 Milliarden US-Dollar könnten aus zwei großen COVID-19-Hilfsinitiativen gestohlen worden sein, so die neuen Schätzungen einer Bundesaufsichtsbehörde, die staatlich finanzierte Programme untersucht, die kleinen Unternehmen dabei halfen, die schlimmste Krise der öffentlichen Gesundheit seit mehr als hundert Jahren zu überstehen .

Die am Dienstag vom Generalinspekteur der US-Small Business Administration veröffentlichten Zahlen liegen weit über den vorherigen Prognosen des Amtes und unterstreichen, wie anfällig die Programme „Paycheck Protection“ und „COVID-19 Economic Injury Disaster Loan“ für Betrüger waren, insbesondere in der Anfangsphase der Coronavirus-Pandemie.

Im Bericht des Generalinspektors heißt es: „Mindestens 17 Prozent aller COVID-EIDL- und PPP-Mittel wurden an potenziell betrügerische Akteure ausgezahlt.“ Dem Bericht zufolge beläuft sich die Betrugsschätzung für das COVID-19 Economic Injury Disaster Loan-Programm auf mehr als 136 Milliarden US-Dollar, was 33 Prozent der gesamten für dieses Programm ausgegebenen Mittel entspricht. Die Schätzung des Paycheck Protection-Betrugs beläuft sich auf 64 Milliarden US-Dollar, sagte der Generalinspekteur.

In den dem Bericht beigefügten Kommentaren bestritt ein hochrangiger SBA-Beamter die neuen Zahlen. Bailey DeVries, amtierender stellvertretender Administrator für Kapitalzugang bei der SBA, sagte, dass der „Ansatz des Generalinspektors schwerwiegende Mängel aufweist, die Betrug deutlich überschätzen und die Öffentlichkeit unbeabsichtigt zu der Annahme verleiten, dass die von uns gemeinsam geleistete Arbeit keine nennenswerten Auswirkungen auf den Schutz vor Betrug hatte.“

Der SBA-Generalinspekteur hatte den Betrug im Rahmen des COVID-19-Katastrophenkreditprogramms zuvor auf 86 Milliarden US-Dollar und im Paycheck Protection-Programm auf 20 Milliarden US-Dollar geschätzt.

Politische Cartoons

Der Generalinspekteur der SBA, Hannibal „Mike“ Ware, sagte am Dienstag in einer Erklärung, dass der Bericht „ermittlungsbezogene Fallarbeit, frühere (Generalinspekteur-)Berichte und modernste Datenanalysen nutzt, um mehrere Betrugspläne zu identifizieren, mit denen möglicherweise über 200 Milliarden US-Dollar gestohlen werden.“ Amerikanische Steuerzahler und Ausbeutungsprogramme sollen den Bedürftigen helfen.“

Ware sagte in einem Interview mit The Associated Press Anfang des Monats, dass diese neuesten Betrugszahlen nicht die letzten sein werden, die sein Büro veröffentlicht hat.

„Wir werden weiterhin Betrugsfälle untersuchen, bis wir die Ermittlungen zu diesen Dingen abgeschlossen haben“, sagte Ware. Das kann lange dauern. Das Büro von Ware hat einen Rückstand von mehr als 90.000 verwertbaren Hinweisen auf Betrugsfälle im Zusammenhang mit der Pandemiehilfe, was einer Arbeit von fast einem Jahrhundert entspricht.

SBA teilte The Associated Press zuvor mit, dass die Bundesregierung kein anerkanntes System zur Bewertung von Betrug in Bundesprogrammen entwickelt habe. Frühere Analysen, so die Agentur, hätten auf „potenziellen Betrug“ oder „Betrugsindikatoren“ hingewiesen, und zwar auf eine Art und Weise, die diese Zahlen als echte Betrugsschätzungen darstelle, obwohl dies nicht der Fall sei. Für das COVID-19 Economic Injury Disaster Loan-Programm gab die Agentur an, dass ihre „Arbeitsschätzung“ einen wahrscheinlichen Betrug in Höhe von 28 Milliarden US-Dollar ergab.

Han Nguyen, ein Sprecher der SBA, sagte am Dienstag in einer Erklärung, dass es „unerlässlich ist, klarzustellen, dass 86 % des wahrscheinlichen Betrugs in den PPP- und COVID-EIDL-Programmen in den ersten neun Monaten dieser Programme stattfanden, als ( Generalinspekteur) hat oft festgestellt, dass die Eile, Gelder herauszuholen, zu unklugen Entscheidungen führte, die Leitplanken zur Betrugsbekämpfung zu senken.“

Laut Aussage des Generalinspektors des Arbeitsministeriums Larry Turner vor dem Kongress beläuft sich der Betrug bei Programmen zur Unterstützung pandemiebedingter Arbeitslosigkeit auf 76 Milliarden US-Dollar. Das ist eine konservative Schätzung. Seiner Aussage zufolge gingen weitere 115 Milliarden US-Dollar fälschlicherweise an Menschen, die die Leistungen nicht hätten erhalten sollen.

Die Biden-Regierung hat strengere Regeln eingeführt, um Pandemiebetrug einzudämmen, einschließlich der Nutzung der „Do Not Pay“-Datenbank. Biden hat kürzlich auch einen 1,6-Milliarden-Dollar-Plan vorgeschlagen, um die Bemühungen der Strafverfolgungsbehörden bei der Verfolgung von Betrügern bei der Pandemiehilfe zu verstärken.

„Ich denke, das Endergebnis ist, unabhängig von der (Gesamtbetrugs-)Zahl, dass sie größtenteils auf drei Programme zurückzuführen ist, die im Jahr 2020 entworfen und ins Leben gerufen wurden und zu viele große Lücken aufwiesen, die kriminellem Betrug Tür und Tor öffneten“, sagte Gene Sperling, der Weiße sagte der Koordinator des Repräsentantenhauses für den amerikanischen Rettungsplan in einem Interview Anfang Juni.

Bob Westbrooks, ehemaliger Geschäftsführer des Pandemic Response Accountability Committee, sagte in einem Interview, die Zahl von 200 Milliarden US-Dollar sei „inakzeptabel, beispiellos und unvorstellbar“. Westbrooks veröffentlichte letzte Woche ein Buch mit dem Titel „Left Holding the Bag: A Watchdog’s Account of How Washington Fumbled his COVID Test.“

„Die schnelle Verteilung der Mittel und die Programmintegrität schließen sich nicht gegenseitig aus“, sagte Westbrooks am Dienstag. „Die Regierung kann gleichzeitig spazieren gehen und Kaugummi kauen. Sie hätten grundlegende Betrugskontrollen einführen sollen, um die Identität der Personen zu überprüfen und sicherzustellen, dass gezielte Hilfe in die richtigen Hände gelangt.“

McDermott berichtete aus Providence, Rhode Island.

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